Breakthrough in Bolivia: From Detection to Treatment of Precancerous Cervical Lesions

Pro Mujer began offering routine Pap smears when it first opened its health clinic in El Alto, Bolivia, 15 years ago. Now, thanks to obstetrician-gynecologist Dr. Victor Conde and Pro Mujer’s preventive health campaign coordinator Gaby Quispe, our El Alto facility is pioneering the use of a test that allows immediate on-site detection of precancerous and cancerous cervical lesions, as well as the use of an inexpensive, low-tech therapy to remove these lesions on the spot.

Medical team at the clinic

Pro Mujer Medical Team at the El Alto clinic.

Historically, whenever Pro Mujer’s clients show signs of cervical cancer or precancerous lesions, we advise them to visit a Health Ministry clinic. But some of the women fail to do so because they don’t believe they are sick, their husbands don’t let them or they are simply afraid. In June, Pro Mujer contacted these clients and offered them appointments during a special three-day program. Most of them kept these June appointments with us because they know we provide prompt, free quality care. In fact, even a few women who were no longer Pro Mujer clients attended these cancer screening/treatment sessions.

From June 18-20, Dr. Conde taught 10 of our doctors and 12 of our nurses to perform the test known as visual inspection with acetic acid (VIA). The test confirmed the presence of precancerous cells in most of the women, and some of them were immediately treated with cryotherapy, which destroys abnormal tissue by freezing and requires neither hospital visits nor expensive equipment. Our staff were deeply moved when they saw the faces of these women—one a former Pro Mujer employee in Bolivia—as they were told they had just been saved from certain death.

Medical appointment

A doctor explains cancer treatments to patients in El Alto.

At the end of the third day, two doctors and three nurses chose to undergo screening. Their negative results were a very positive and welcome outcome. Even more important, by the conclusion of the program Pro Mujer in Bolivia had advanced from cancer detection to cancer treatment, an exciting breakthrough for our organization—and an essential step towards wellbeing for all our clients in the region.

In the coming months, training, VIA screening and cryotherapy sessions will be held in Sucre, La Paz, Trinidad and Santa Cruz.

July 10, 2013 at 1:57 pm Leave a comment

Gran Avance en Bolivia: De la Detección al Tratamiento de Lesiones Cervicales Precancerosas

Pro Mujer en Bolivia ofrece exámenes rutinarios de Papanicolaou desde que abrió su clínica de salud en El Alto hace 15 años. Ahora, gracias al ginecólogo obstetra Víctor Conde y a la coordinadora de  Campaña Preventiva de Salud Gaby Quispe, nuestra clínica en El Alto es pionero en el uso de un examen que permite la detección in situ de lesiones cervicales precancerosas y cancerosas, así como también el uso de una terapia de bajo costo y tecnología sencilla para remover estas lesiones.

Equipo Médico en la clínica de El Alto.

Usualmente, cuando una clienta de Pro Mujer muestra signos de cáncer cervical o de lesiones precancerosas, le recomendamos que visite una clínica del Ministerio de Salud. Pero algunas no lo hacen porque no creen que están enfermas, porque sus maridos no les permiten ir o simplemente porque tienen miedo. En junio pasado, Pro Mujer contactó a estas clientas y les ofreció citas médicas durante un programa especial de tres días. La mayoría acudió a la cita porque saben que proporcionamos servicios gratuitos y de calidad. De hecho, algunas de las que asistieron a estas sesiones de detección y tratamiento de cáncer ya no eran clientas de Pro Mujer.

Desde el 18 al 20 de junio, el Dr. Conde enseñó a diez de nuestros doctores y a doce de nuestras enfermeras a practicar el examen conocido como Inspección Visual con Ácido Acético (IVAA) a las mujeres que atendieron la cita médica. El examen confirmó la presencia de células precancerosas en la mayoría de ellas, y algunas fueron tratadas inmediatamente con crioterapia, que destruye el tejido anormal mediante congelación y no requiere estadía en el hospital o el uso de equipos costosos. Nuestro personal se conmovió al ver las caras de estas mujeres –una de ellas ex empleada de Pro Mujer en Bolivia- cuando les dijeron que habían sido salvadas de una muerte segura.

Consulta médica

Un médico explica tratamientos de cáncer a pacientes en El Alto.

Al final del tercer día, dos doctoras y tres enfermeras decidieron someterse al examen médico. Sus resultados negativos fueron, al mismo tiempo, positivos y bienvenidos. Aún más importante, al concluir el programa, Pro Mujer en Bolivia pasó de la detección del cáncer al tratamiento del cáncer, un gran logro para nuestra organización, y un paso esencial hacia el bienestar de nuestras clientas en la región.

En los próximos meses, el entrenamiento, la Inspección Visual con Ácido Acético y las sesiones de crioterapia se llevarán a cabo en las ciudades de Sucre, La Paz, Trinidad y Santa Cruz.

July 10, 2013 at 1:56 pm Leave a comment

Flunked?

By Gaby Vargas

Pablo, who is in 5th grade, asked his school for permission to take two exams in advance because he would be traveling with us to New York City for four days.

“Gordo, if you want I can help you study”, I offered enthusiastically while savoring in advance those days together with my husband, children, in-laws and four grandchildren.

“No, thank you Gaby, you flunked 5th grade”. Yikes! I was in shock.

“Escuincle soperutano”… it should be noted that even though I get along very well with everybody, this grandson and I have a very special relationship. We love each other, although it may seem otherwise. He made that comment because he knew I would immediately complain, just as I did, and I would chase him around the living room to tickle-torture him, which I also did.

We travelled together to Manhattan because I was going to receive an award from Pro Mujer, an organization that in the last 20 years has given millions of dollars to support women in Latin America. The event was a benefit dinner organized to raise funds and give three awards, so we reserved a table for my whole family.

Gaby Vargas, left, and Rosario Pérez.

Gaby Vargas, (right), and Rosario Pérez at Pro Mujer 2013 annual benefit event.

During the ceremony, after the speeches, a Nicaraguan woman, a Pro Mujer client, took the stand. She told us the story of her life and narrated how, thanks to this organization, she was able to support her family and recognize herself as a capable and valuable woman. With their help, she earned respect and recognition from people who worked in her town’s local market, who had previously underestimated her. All of this happened while she was coping with cancer and raising three children as a single mother. Before this evening, she had never been in a plane, let alone dreamed of visiting New York.

My four grandchildren, mesmerized, didn’t blink as they listened to her story. They were facing for the first time the reality of struggle and human pain narrated first hand. They realized that difficult experiences can be transformed into something worthy.

At the end of this moving experience, the auctioneer asked all of the attendants to use their cell phones to make donations through a phone number that appeared on the main screen.

That morning my husband and I had given our grandchildren some money for their birthday, which would be happening in the next days.

Surprising all of us, Toño, my oldest grandson one who is only 12 years old, immediately asked his mom for her cell phone to donate half of the money he had received. The other two followed and, with some reluctance, my fourth grandson did the same.

To view on the main screen the names of Toño, Pablo, Nicolas y Emi, along with the “de Mexico” and their very modest amounts donated, was a great source of pride for their grandparents and parents. At the end of the event, the four kids asked me to take them to say hello to the Nicaraguan woman and shake hands with their new heroine. In their eyes, I could see that they were opened to a new awareness towards the responsibility that we all have to help those who are less fortunate in life.

Gaby Vargas and other guests at the 2013 Annual Benefit event.

From left to right, Rosario Pérez, Maria Hinojosa, Gaby Vargas, Bill Rhodes, Maria Alejandra Rodriguez, Barbara Ricci and Lynne Patterson.

We walked back to the hotel, with a great sensation and that good feeling and spirit that you get when you help somebody else. The children didn’t talk about anything but the courage of this woman.

I fell asleep with a smile on my face, with the certainty that they will never forget that experience, and with the hope that I taught Pablo the lesson that, well… even though you flunked 5th grade, you can get an award.

Mexico, July 8th, 2013.

July 9, 2013 at 6:39 pm Leave a comment

¿Reprobada?

Por Gaby Vargas

Pablo –quien cursa quinto de primaria– pidió permiso en su escuela para presentar dos exámenes con antelación, ya que iría con nosotros por cuatro días a la ciudad de Nueva York.

–Gordo, si quieres te ayudo a estudiar –me ofrecí con entusiasmo ante el saboreo de esos días de convivencia con esposo, hijos, yernos y cuatro nietos.

–No gracias Gaby, tú reprobaste quinto de primaria –¡Zaz!, me quedé helada. Escuincle soperutano… Cabe aclarar que si bien me llevo muy bien con todos, entre este nieto y yo hay una relación muy especial. Nos amamos, aunque parecería lo contrario. Me lo dijo porque sabía que de inmediato respingaría –tal como sucedió–lo cual haría que lo persiguiera por toda la sala para torturarlo con cosquillas –lo que también sucedió.

El motivo de ir juntos a la ciudad de Nueva York era acompañarme a recibir un reconocimiento que daba la Fundación Pro Mujer, que en los últimos 20 años ha destinado millones de dólares al apoyo de la mujer en Latinoamérica. El evento era una cena gala organizada para recaudar fondos y dar tres premios, por lo que arreglamos una mesa de familia.

Gaby Vargas, left, and Rosario Pérez.

Gaby Vargas (der.) y Rosario Pérez durante el evento a beneficio de Pro Mujer 2013.

En el transcurso de la ceremonia, ya que los discursos y agradecimientos pasaron, subió al estrado una mujer nicaragüense, a quien Pro Mujer había financiado. Nos contó su testimonio de vida y narró cómo gracias a dicha fundación pudo sacar adelante a su familia y reconocerse a sí misma como valiosa y capaz. Con el apoyo pudo ganar el respeto y reconocimiento de todos los compañeros de puestos en el mercado de su pueblo, que antes la habían menospreciado. Todo esto mientras superaba un cáncer, criaba tres hijos y tenía un marido desaparecido. Nunca antes de esa ocasión se había subido a un avión, y mucho menos había soñado con llegar a Nueva York.

Mis cuatro nietos, hipnotizados, no parpadeaban mientras escuchaban la historia. Se enfrentaban por vez primera a la realidad de la lucha y el dolor humano narrada de viva voz. Se daban cuenta de que las vivencias difíciles se pueden transformar en algo digno de ser contado.

Al término de su conmovedor relato, el maestro de ceremonias nos pidió a todos sacar nuestro teléfono celular para hacer donaciones a través de un número que aparecía en pantalla.

Esa mañana, mi esposo y yo, les habíamos dado a nuestros nietos algo de dinero para que se compraran sus regalos de cumpleaños, que se encontraban próximos.

Para la sorpresa de todos, Toño, el mayor, con 12 años, de inmediato le pidió a su mamá el celular para donar la mitad del dinero que había recibido. Le siguieron los otros dos y, con un poco de renuencia, el cuarto hizo lo mismo.

Ver en la gran pantalla el nombre de Toño, Pablo, Nicolás y Emi, acompañado por “de México” y sus muy módicas cantidades donadas, fue un gran motivo de orgullo para abuelos y papás. Al término del acto, los cuatro me pidieron que los llevara a saludar a la señora boliviana, para darle la mano a su nueva heroína. En sus ojos pude ver que se abría una nueva conciencia hacia la responsabilidad que todos tenemos de ayudar a quien la vida no ha favorecido tanto.

Gaby Vargas and other guests at the 2013 Annual Benefit event.

De izq. a der., Rosario Pérez, María Hinojosa, Gaby Vargas, Bill Rhodes, María Alejandra Rodríguez, Barbara Ricci y Lynne Patterson.

Regresamos caminando al hotel, con un gran sabor de boca y con ese ánimo y bien sentir que da contribuir a la vida de los demás. Los niños no hablaban de otra cosa más que de la heroicidad de esa mujer.

Me dormí con una sonrisa dibujada en el rostro, con la certeza de que nunca olvidarían esa experiencia, y con la esperanza de haber sembrado en Pablo la enseñanza de que, pues…a pesar de haber tronado quinto de primaria, se puede recibir un premio.

México, julio 8 de 2013.

July 9, 2013 at 6:37 pm Leave a comment

The New “Club de la Salud” in Peru

By Laura Rosalyn Messing , Pro Mujer intern.

The inauguration of the Club de la Salud last week in Puno was a great success. Pro Mujer clients, known as socias, employees and managers all celebrated the launch of a new way to keep themselves and their families healthy. The Club de la Salud provides a packet of essential health services including unlimited doctors visits for the cardholder, two doctors visits for any family member, a pap exam or laboratory exam, a blood-glucose test, dental cleaning and filling, and either a complete ultrasound or a laboratory exam. Additionally, clients pay reduced prices for extra services they or their family members may need, and also receive discounts in certain specialties such as pediatrics, cardiology and gynecology.

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Pro Mujer clients tour the facilities in Puno

How do these simple services, which are often viewed as ubiquitous aspects of general medicine as we know it, translate into a groundbreaking phenomenon for Pro Mujer and its clients? Not only is seeing a doctor for primary prevention and screenings often impractical and unaffordable for many of the socias, but many will also put off seeing a doctor when they are ill because a day without work is a day without income. According to Naldi Delgado Cruz, General Manager of Pro Mujer in Peru, the Club de la Salud was created to “facilitate prevention, early detection and access to treatment by offering these services in the same locations where our clients already go for their financial transactions.”

While convenience plays a significant role in the successful utilization of healthcare services, cost is often cited as a persistent barrier for the socias as well. According to a survey completed this year in Puno, 44.5 percent of Pro Mujer clients delayed seeking medical treatment because they could not afford it. Therefore, providing a health plan that is not only comprehensive, but that also addresses financial barriers is of utmost importance. With this in mind, Pro Mujer created three ways for the socias to purchase the Club de la Salud package to facilitate access: through their savings accounts, in installments with a specially designed microloan or upfront with cash.

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Dr. Carlos Ponce Leon explains about the medical services offered in the new facilities

Such a unique intervention is obviously deserving of an equally exceptional inauguration. Teams from each focal center fastidiously prepared the festivities until late Thursday night by decorating, arranging furniture, reviewing Friday´s agenda and packing goodie bags. During the festivities on Friday morning, a film on making healthy lunches for kids was screened, goodie bags were distributed and a poignant speaker/Pro Mujer client correlated her victory over cervical cancer to the screenings and treatment she received from Pro Mujer years ago. After all of the presentations and speeches, the socias were invited to meet the new doctor and tour the renovated medical facilities, including the mobile clinic. Women saw the ultrasound machine, the dental facilities and were able to get acquainted with Dr. Carlos and the supporting medical staff. The inauguration was such a hit that it made its way into a local newspaper.

One of the most inspiring aspects of the inauguration was the coming together of the entire Pro Mujer community. Managers from Lima humbly thanked individual socias for trusting Pro Mujer with their health and finances, socias giggled together and remarked on the niceness of the event, and the centro focal staff beamed with pride on the periphery. Toasts were made, healthy appetizers were enjoyed and many women were given their first opportunity to improve the health and the lives of their families with affordable, convenient, and quality services. ¡Salud! 

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Bellavista focal center staff

July 3, 2013 at 2:54 pm Leave a comment

El Nuevo “Club de la Salud” en Perú

Por Laura Rosalyn Messing – Becaria de Pro Mujer

La inauguración del Club de la Salud en Puno la semana pasada fue un éxito: las clientas de Pro Mujer, conocidas como socias, empleados y gerentes celebraron en conjunto el lanzamiento del club como una nueva manera de mantener la salud de las clientas y de sus familias. El Club de la Salud ofrece un paquete de servicios esenciales que incluye consultas de doctor ilimitadas para la socia, dos visitas al doctor para cualquier miembro de la familia, un Papanicolaou, un examen de niveles de glucosa, una limpieza dental y servicio de ortodoncia, y un ultrasonido completo o un examen de laboratorio. Adicionalmente, las clientas pagan precios reducidos para servicios extras que ellas o sus familiares pudieran requerir y también tienen descuentos en algunas especialidades tales como pediatría, cardiología y ginecología.

Clientas de Pro Mujer hacen un recorrido general de las nuevas instalaciones

Clientas de Pro Mujer hacen un recorrido general de las nuevas instalaciones

¿Cómo es que estos servicios, muchas veces considerados aspectos intrínsecos de la medicina general como la conocemos, son un fenómeno sin precedente para Pro Mujer y sus clientas? El hecho de consultar a un doctor para revisiones generales y temas de prevención es, en varias ocasiones, una situación poco práctica y fuera del alcance de las socias, tampoco es práctico consultar al doctor cuando tienen problemas de salud porque, para ellas, un día sin trabajar es un día sin sueldo. De acuerdo con Naldi Delgado Cruz, Gerente General de Pro Mujer Perú, el Club de la Salud fue creado para “facilitar la prevención, detección temprana y acceso a tratamiento a través del ofrecimiento de estos servicios en el mismo lugar en el cual nuestras clientas realizan sus transacciones financieras”.

Mientras la comodidad juega un papel clave en el éxito del uso de los servicios de salud, el costo se presenta también como una barrera persistente para las socias. De acuerdo con una encuesta realizada este año en Puno, el 44.5 por ciento de las clientas de Pro Mujer postergaron la búsqueda de tratamiento médico debido a que no podían pagarlo. Es por esto que ofrecer un plan de salud no solo es entendible, también ayuda a resolver barreras financieras de suma importancia. Con esto en mente, Pro Mujer creó tres formas para que las socias compren su paquete del Club de la Salud y así  facilitar su acceso a los servicios médicos: a través de su cuenta de ahorro, a plazos con un microcrédito especialmente diseñado para ello o pagando en efectivo.

El Dr. Carlos Ponce León explica los servicios médicos que se ofrecen en las instalaciones del Club

El Dr. Carlos Ponce León explica los servicios médicos que se ofrecen en las instalaciones del Club

Una intervención tan única obviamente merece una inauguración igualmente excepcional. Grupos de cada centro focal prepararon el festejo con gran cuidado y esmero. Hasta muy entrada la noche del día jueves estuvieron decorando, acomodando muebles, revisando la agenda del viernes y empacando bolsas con regalos. Durante el festejo de la  inauguración  se proyectó una película sobre almuerzos nutritivos para niños, se distribuyeron las bolsas de regalos y una oradora muy especial, clienta de Pro Mujer, relato su victoria sobre el cáncer cervical, sus revisiones médicas y el trato que recibió de Pro Mujer años atrás. Después de todas las presentaciones y discursos, las socias conocieron al nuevo doctor y realizaron un tour por las instalaciones médicas, incluidas las clínicas móviles. Las mujeres vieron el equipo de ultrasonido, las instalaciones dentales y convivieron con el Dr. Carlos y el equipo médico de apoyo.  La inauguración tuvo tal éxito que fue reseñada en un periódico local.

Una de los aspectos que más inspiraron durante el evento fue que se reunió toda la comunidad Pro Mujer. Los gerentes de Lima agradecieron personalmente a las socias por confiarle a Pro Mujer su salud y sus finanzas, las socias rieron juntas y comentaron todos los puntos agradables del evento y el personal del centro focal sonreía con orgullo. Se hicieron algunos brindis, se disfrutaron bocadillos saludables y muchas mujeres tuvieron su primera oportunidad de mejorar la salud de sus familias con servicios accesibles, convenientes y de calidad. ¡Salud!

Personal del centro focal Bellavista

Personal del centro focal Bellavista

July 3, 2013 at 2:53 pm Leave a comment

The Most Valuable Investment Is One In Girls And Women

By Gabriela Salvador, MD, MPH
Director of Health & Human Development – Pro Mujer

Last week, I was at Women Deliver in Kuala Lumpur, Malaysia, with our partners from Johnson and Johnson where the issue of women’s health was addressed from many different perspectives. Many sessions referred to reaching “the last mile”, but very few had a solution, particularly when addressing chronic conditions, such as diabetes, high blood pressure and cancer.

Women that for generations performed manual labor in the field are moving to the cities to try to earn a more stable income; this change in their lifestyle implies less physical activity and increased access to processed food. As a consequence we are witnessing a sharp rise in chronic conditions. These diseases are silent in their early stages and usually diagnosed when people develop serious, hard to treat complications.

Women Deliver Conference in Malaysia

Women Deliver 2013 Conference in Malaysia

It is well understood that regular, convenient access to health services can dramatically reduce both the mortality rates and the costs of treatment of chronic diseases in low-income populations. The challenge is how to find a way to reach out to them in a timely manner and a sustainable way.

For the public and the private health sector it is very hard to reach out to this population early enough. These women work all day long, and for them a day without work is a day without income, spending the day away from their business to have a health checkup at a public clinic is a luxury that they cannot afford. How to solve this dilemma?

Pro Mujer has regular access to these women, an advantage that neither the public not the private health sector has. With this captive audience, we are able to offer training and services to more than 270,000 women across Latin America in any given month. Outreach is performed by an army of Pro Mujer credit officers, who also deliver basic health education, promote the use of health services and sell high-impact health packages at an affordable price, all done in a sustainable way. Without the microfinance platform, the health program would not even come close to reaching this number of people at such low cost.

Pro Mujer's Health Services in Arequipa, Peru.

Pro Mujer’s Health Services in Arequipa, Peru.

On top of training , screening and counseling, Pro Mujer now offers an optional health package that combines services that are both, high-impact and in high-demand. This includes unlimited access to a physician, counseling, dental services, cervical cancer screening, and a choice of laboratory or ultrasound as well as discounts for consults with Specialists. These services can be transferred to family members. The package, which costs approximately US$35 per year, can be financed by making small payments through savings, loans or cash. So far client’s responses in Nicaragua and Peru have been overwhelmingly positive.

At Pro Mujer we believe that we need more innovative market base approaches to address women issues worldwide, and that was our message at the conference: more innovative health care models are instrumental in advancing Women Deliver’s mission of empowering strong and hardworking women to break the cycle of poverty.

June 10, 2013 at 6:06 pm Leave a comment

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